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¿ARM es de verdad tan novedad?

Últimamente con el cambio de rumbo de Apple con sus procesadores M1,M2 y M3, hay cierta controversia con el uso de ARM, muchos de los que no tienen mi «experiencia» (edad), no sabrán muy bien la historia de ARM y pueden pensar que es un producto nuevo.

Los inicios de ARM

Nada más lejos de la realidad, de hecho el término ARM proviene del acrónimo de Acorn RISC Machines, y esto no tiene que ver nada con los robles ni con las encinas.

El término nace allá por el año 1987 (sí, ha leído bien 1987). Cuando un fabricante de ordenados personales que pululaba por el mercado compitiendo con los ZX81, Spectrum, Commodore, y Apple II, etc. que se llamaba Acorn Computer y que curiosamente en el principio de su historia también aparece el mago Clive Sinclair que crearía el ZX80, el ZX81, el Spectrum y el Sinclair QL

Pues bien esta compañía lanza a principios de los 80 el Acorn Atom basado en el procesador 6502

Posteriormente lanzó otro equipo llamado el BBC Micro, que se usaba principalmente en entornos educativos, debido a que era mucho más fiable y duradera que el ZX SPectrum

BBC MICRO

Disponía de una CPU 6502/6512, pero el fabricante quería proporcionar mayor potencia a estos equipos, por lo que decidieron diseñar una «caja» aparte que contendría un procesador avanzado de arquitectura parecida al 65xx.

El equipo terminó el diseño preliminar y los primeros prototipos del procesador en el año 1985, al que llamaron ARM1. La primera versión utilizada comercialmente se bautizó como ARM2 y se lanzó en el año 1986. La arquitectura del ARM2 posee un bus de datos de 32 bits, que lo hacía uno de los procesadores de 32 bit más simples de la historia con sus 30.000 transistores.

El cambio de ARM y la asociación con Apple

A finales de los años 1980, Apple Computer se interesó por el proyecto de ARM y comenzó a trabajar con Acorn en nuevas versiones del núcleo ARM, pero al fabricar ambas empresas ordenadores personales, no pareció gustar mucho a los de Cupertino, así que decidieron crear una nueva empresa llamada Advanced RISC Machines, que sería la encargada del diseño y gestión de las nuevas generaciones de procesadores ARM. Ocurría esto en el año 1990.

Esto derivo en la creación de un nuevo procesador, el ARM6, presentado en 1991. Apple introdujo este procesador en los Apple Newton con la denominación de ARM610, mientras que Acorn lo utilizó en 1994 como procesador principal en su RiscPC.

ARM, los videojuegos y otras guerras

El núcleo mantuvo su simplicidad a pesar de los cambios, como hemos comentado, el ARM2 tenía 30.000 transistores, mientras que el ARM6 solo tenía 36.000. La idea era que el usuario final combinara el núcleo del ARM con un otros periféricos integrados para crear un procesador completo a la medida de sus necesidades.

La mayor utilización de la tecnología ARM se alcanzó con el procesador ARM7TDMI, con millones de unidades en teléfonos móviles y sistemas de videojuegos portátiles.

Por ejemplo la Nintendo DS usa este procesador, la Psion5 también lo utilizaba, para hacernos una idea, vamos a listar los dispositivos que utilizaban ARM7 a principios de los 2000

  • Game Boy Advance
  • Nintendo DS
  • Apple iPod
  • Psion Series 5mx
  • Lego NXT

Vaivenes con las grandes

Después de esto, y de vender millones de estos procesadores para teléfonos móviles y videojuegos portátiles, el diseño pasó a ser licenciado por Digital Equipment Corporation (DEC) licenció el diseño creando StrongARM con un procesador de 233 MHz y un consumo de 1W, pasando posteriormente la tecnología a manos de Intel para integrarla en su línea de procesadores RISC i960.

Entre los equipos que usaban StrongARM se encontraban equipos de Psion, los HP Jornada, equipos de Palm y de Acorn.

El gran salto.

Freescale (una empresa del grupo Motorola), IBM, OKI, Texas Instruments, Nintendo, Atmel, Samsung y otras muchas licenciaron el diseño de ARM, pero el uso masivo en teléfonos móviles de la mano de Qualcomm, y las populares Raspberry Pi, han hecho que ARM salga más a la luz.

Casi todos los teléfonos móviles (por no decir todos) llevan un ARM, los equipos Android, así como los Iphone (una variante de ARM) con los chips Bionic de los Iphone y Ipad.

Recientemente con el cambio de Apple al chip SIlicon, que también usa ARM, muchos fabricantes están explorando en conjunción con Microsoft® llevar el sistema operativo Windows, y sus aplicaciones hacia la ejecución nativa en CPU de ARM.

Closeup of electrical engineering programming microcomputers – raspberry Pi 4B w Heatsink Nvidia Jetson nano